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Le Rhin

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1. Introduction

Le bassin du Rhin couvre une superficie de 185 000 km² et constitue le troisième bassin fluvial de l'Europe après celui de la Volga (1 380 000 km²) et celui du Danube (817 000 km²). Il est le plus long fleuve d'Europe occidentale : avec 1 325 kilomètres de long, il traverse les principales régions naturelles du vieux continent : le domaine alpin, l'Europe hercynienne et la grande plaine de l'Europe du Nord. Son débit moyen à l'embouchure reste modeste (environ 2 200m3/s) il est cependant cours d'eau de premier ordre, particulièrement sur le plan économique.

Le bassin du Rhi
Le bassin du Rhi

Chargé d'une longue histoire, le Rhin a contribué sans nul doute à l'essor industriel de l'Europe de l'Ouest dont il est l’élément naturel le plus exploité par l'homme. Il concentre le long de ses rives de grande « conurbation » qui lui doivent une grande partie de leur rayonnement : près de 65 millions d’hommes vivent actuellement sur l'ensemble du bassin rhénan.

Symbolisant autrefois le danger avec ses humeurs capricieuses et ses crues dévastatrices. Le Rhin est aujourd'hui en majeure partie dompté et ses fonctions sont aussi multiples que vitales : navigation, hydro-électricité, irrigation, pêche, loisirs, eau de consommation, production de graviers…

La nature sauvage : la forêt rhénane près de Schoena
La nature sauvage : la forêt rhénane près de Schoena

Malheureusement l’ensemble de ces activités comporte de graves contreparties : longtemps considéré comme un « égout à ciel ouvert » ou « la poubelle de l'Europe », le Rhin reste, malgré les incontestables efforts faits pour le sauver, un fleuve défiguré par la pollution.

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